L’influence des médias

>> L’effet Werther

Les médias jouent un rôle significatif dans la société d’aujourd’hui en fournissant une large somme d’informations avec des moyens variés. Elles influencent profondément la communauté dans ses attitudes, ses croyances et ses comportements et jouent un rôle majeur dans la vie politique, économique et les pratiques sociales. En raison de cette influence, les médias peuvent également jouer un rôle actif dans la prévention du suicide.

Le suicide est peut-être le moyen le plus tragique de terminer sa vie. La majorité des personnes qui envisagent le suicide sont ambivalentes. Ils ne sont pas sûrs de vouloir mourir. Un des nombreux facteurs pouvant conduire une personne fragile au suicide, pourrait être la « publicité » dans les médias à propos du suicide. La façon dont les médias présentent les cas de suicide, peut en précipiter d’autres. C’est l’effet Werther.


À sa publication en 1774, le roman Les souffrances du jeune Werther (1) connait un succès considérable en Allemagne. Goethe y dépeint les déconvenues d’un jeune amoureux, Werther, éconduit par son amante, la belle Charlotte. Le roman s’achève sur le suicide du personnage principal : Werther, désespéré de l’impasse dans laquelle l’a conduit son amour, met fin à ses jours d’une balle dans la tête. Consécutivement à la publication, l’Allemagne connaît une vague de suicides par arme à feu chez les jeunes hommes. Le roman est alors tenu pour responsable de ce qui est considéré comme la conséquence d’une identification à son héros et de l’imitation de son geste.

Deux cents ans plus tard, le sociologue américain David Phillips constate une augmentation significative du taux de suicide chaque fois qu’un fait divers traitant de ce même sujet a fait les gros titres du New-York Times. S’inspirant du roman de Goethe, il introduit la notion « d’effet Werther » pour théoriser ses constatations : la couverture médiatique d’un fait suicidaire pourrait être responsable d’un phénomène de « suggestion» chez les personnes déjà vulnérables (2).

Depuis, l’hypothèse selon laquelle la diffusion médiatique inappropriée d’un suicide serait à l’origine d’un effet d’incitation (autrement appelés « contagion », « suggestion », ou effet en « grappe de masse ») a été largement étayée. Par exemple, nombre d’études « écologiques », reprises dans la méta-analyse de Niederkrontentaler et Coll. (4), retrouvent une augmentation du taux de suicide consécutivement à la médiatisation de celui d’une célébrité. Le cas de l’actrice Marilyn Monroe en est une illustration (5). De façon plus générale, la grande majorité des résultats issus de la littérature (maintenant abondante) traitant du sujet, convergent vers une corrélation positive, pour certains dose-dépendante (2,6–8), entre la mortalité suicidaire et la couverture médiatique inappropriée du suicide. Ainsi, parmi les 56 études récemment passées en revue de façon systématique par Sisak et Värnik (9), seules 4 (toutes antérieures à 1990) ne retrouvaient pas de lien entre traitement médiatique et taux de suicide. Selon Pirkis & Blood, qui s’appuient sur leur propre revue de littérature, la corrélation satisfait à suffisamment de critères pour qu’on puisse y voir un lien de causalité (10).

Bien que relativement modeste au regard des autres facteurs de risque psychosociaux et psychiatriques (11,12), la responsabilité des médias en ce qui concerne le suicide est considérée comme non négligeable. En effet, la vulnérabilité hypothétique de certains lecteurs ne semble pas être un déterminant majeur à l’effet Werther (13,14). Au contraire, les théories de l’apprentissage social laissent suggérer que certaines caractéristiques qualitatives de l’information (tant dans la forme que dans le fond) seraient plus à même d’inciter des comportements d’imitation. Les médias sont des acteurs majeurs dans la construction et l’entretien des représentations sociales. La qualité du traitement journalistique, facteur à la fois significatif et modifiable dans le risque suicidaire, mérite donc un intérêt particulier en matière de prévention.


>> L’effet Papageno

L’influence des médias sur la problématique suicidaire est d’autant plus digne d’intérêt qu’elle n’est pas univoque. Dans un article princeps, Niederkrotenthal et coll. rapportent une réduction significative du taux de suicide (global et dans le métro viennois) après que des recommandations à destination des journalistes ont été pour la première fois publiées en Autriche (15). L’expérience marque un changement de paradigme : les médias, ne sont plus uniquement incitateurs, mais peuvent également, par un traitement journalistique responsable, contribuer à prévenir le comportement suicidaire. Quelques années plus tard, une analyse qualitative différentielle des articles de la presse autrichienne permet à Niederkrotenthal et coll. d’attribuer plus spécifiquement la réduction du taux de suicide à des caractéristiques estimées protectrices (16). Les auteurs baptisent alors l’effet du nom d’un des personnage de La flûte enchantée : Papageno. Dans le célèbre opéra de Mozart, l’oiseleur Papageno est en proie avec des idées suicidaires après qu’il pense avoir perdu sa bien aimée, Papagena. Alors qu’il s’apprête à passer à l’acte, son geste est interrompu in extremis par trois jeunes garçons qui le rappellent aux ressources dont il dispose (en l’occurrence, un carillon magique). L’effet Papageno est maintenant accepté comme désignant le potentiel effet prophylactique des médias sur le suicide. Les études portant spécifiquement sur l’effet Papageno sont bien moins nombreuses que pour l’effet Werther. Cependant, leurs résultats sont encourageants (17,18,16). Ils en font une voie d’approche prometteuse dans la prévention du suicide et incitent à en poursuivre l’exploration.


La réduction de l’effet Werther et la promotion de l’effet Papageno sont des enjeux majeurs qui ont fait l’objet de nombreuses campagnes internationales, reposant tantôt sur la publication et la diffusion de recommandations, tantôt sur la formation ou l’établissement d’une collaboration avec les professionnels des médias.

Le programme Papageno est un programme français visant à améliorer la qualité du traitement médiatique du suicide en vue de sa prévention.


  1. Von Goethe JW. Die leiden des jungen Werthers [Internet]. Springer; 2006 [cited 2014 Apr 26]. Available from: http://link.springer.com/content/pdf/10.1007/978-3-8350-9667-7_10.pdf. Also available from Google book
  2. Phillips DP. The influence of suggestion on suicide: substantive and theoretical implications of the Werther effect. Am Sociol Rev [Internet]. 1974 [cited 2014 Apr 24]; Available from: http://psycnet.apa.org/psycinfo/1974-32695-001
  3. Mesoudi A. The Cultural Dynamics of Copycat Suicide. Jones JH, editor. PLoS ONE. 2009 Sep 30;4(9):e7252.
  4. Niederkrotenthaler T, Fu K, Yip PSF, Fong DYT, Stack S, Cheng Q, et al. Changes in suicide rates following media reports on celebrity suicide: a meta-analysis. J Epidemiol Community Health. 2012 Nov;66(11):1037–42.
  5. Stack S. Media impacts on suicide: A quantitative review of 293 findings. Soc Sci Q. 2000
  6. Etzersdorfer E. A dose–response relationship of imitational suicides with newspaper distribution. Aust N Z J Psychiatry. 2001;35(2):251–251.
  7. Stack S. Media coverage as a risk factor in suicide. J Epidemiol Community Health. 2003;57(4):238–40.
  8. Etzersdorfer E, Voracek M, Sonneck G. A dose-response relationship between imitational suicides and newspaper distribution. Arch Suicide Res. 2004;8(2):137–45.
  9. Sisask M, Värnik A. Media Roles in Suicide Prevention: A Systematic Review. Int J Environ Res Public Health. 2012 Jan 4;9(12):123–38.
  10. Pirkis J, Blood RW. Suicide and the media. Part I: Reportage in nonfictional media. Crisis. 2001;22(4):146–54.
  11. Stack S. Social correlates of suicide by age. Life span perspectives of suicide [Internet]. Springer; 1991 [cited 2014 Apr 26]. p. 187–213. Available from: http://link.springer.com/chapter/10.1007/978-1-4899-0724-0_14
  12. Velting DM, Gould MS. Suicide contagion. 1997 [cited 2014 Apr 26]; Available from: http://psycnet.apa.org/psycinfo/1997-08501-005
  13. Stack S. The effect of the media on suicide: the Great Depression. Suicide Life Threat Behav. 1992;22(2):255–67.
  14. Pouliot L, Mishara BL, Labelle R. The Werther effect reconsidered in light of psychological vulnerabilities: results of a pilot study. J Affect Disord. 2011 Nov;134(1-3):488–96.
  15. Niederkrotenthaler T, Sonneck G. Assessing the impact of media guidelines for reporting on suicides in Austria: interrupted time series analysis. Aust N Z J Psychiatry. 2007 May;41(5):419–28.
  16. Niederkrotenthaler T, Voracek M, Herberth A, Till B, Strauss M, Etzersdorfer E, et al. Role of media reports in completed and prevented suicide: Werther v. Papageno effects. Br J Psychiatry. 2010 Sep 1;197(3):234–43.
  17. Etzersdorfer E, Sonneck G, Nagel-Kuess S. Newspaper reports and suicide. N Engl J Med [Internet]. 1992 [cited 2014 Apr 22]; Available from: http://psycnet.apa.org/psycinfo/1993-01815-001
  18. Etzersdorfer E, Sonneck G. Preventing suicide by influencing mass-media reporting. The Viennese experience 1980–1996. Arch Suicide Res. 1998;4(1):67–74.

Programme Papageno [Geps, F2RSM Nord – Pas-de-Calais, ALI2P et DGS]